WIDAR fonctionne

Ken Tapping, le 5 décembre 2012

Dans le ciel, cette semaine…

  • Jupiter se lève vers 16 h.
  • Saturne et Vénus se voisinent et apparaissent vers 5 h.
  • La Lune entrera dans son dernier quartier le 6 décembre.

Il y a quelques jours, un exposé à l'observatoire nous dévoilait les premiers résultats d'un important partenariat canado-américain. Le but de cette collaboration était de rehausser le VLA (Very Large Array ou très grand réseau), un radiotélescope constitué de 27 antennes paraboliques de 25 mètres éparpillées dans le désert, près de Socorro, au Nouveau-Mexique. Grâce au nouvel appareil, les capacités de la radioastronomie sont désormais similaires à celles des plus récents télescopes optiques. Dorénavant, il sera notamment plus facile de combiner les observations réalisées avec les deux types de télescope pour mieux comprendre ce qui se passe dans l'espace.

Peu d'objets dans l'Univers émettent de la lumière et beaucoup n'ont pas la chance d'être éclairés par une étoile voisine. En revanche, tous émettent des ondes radio que l'on peut observer avec un radiotélescope. Les données ainsi glanées sont ensuite transformées en images qui révèlent ce que l'on verrait si nos yeux captaient les ondes radio. La même information peut être reproduite de nombreuses autres façons.

Le VLA est demeuré un instrument sophistiqué pendant des décennies. Nous avons néanmoins fini par arriver à un point où les problèmes qu'on souhaite résoudre nécessitent un appareil plus puissant. C'est pourquoi la décision a été prise de le perfectionner. Les antennes et les récepteurs ont été repensés pour recueillir plus d'informations utiles plus rapidement, de sorte que le flot de données émanant de l'instrument s'est mué en tsunami. Il fallait quelque chose de neuf pour traiter une masse sans précédent d'informations.

À ce point, les ingénieurs de l'observatoire ont eu l'idée d'un tout nouveau processeur arithmétique, un dispositif capable de traiter les données issues de la version améliorée du VLA. Cet appareil est le WIDAR, pour Wideband Interferometric Digital Architecture (architecture numérique pour l'interférométrie sur large bande). Le Canada a proposé ce processeur aux États-Unis pour qu'on l'utilise avec le nouveau VLA dans le cadre d'un partenariat canadien portant sur cet appareil et d'autres instruments. En échange, les astronomes du Canada disposeraient d'un accès garanti à un plus grand nombre d'outils de pointe pour leurs travaux. L'offre a été retenue, on a construit le WIDAR, puis on l'a expédié aux États-Unis, où on l'a mis en marche. La combinaison des innovations américaines et canadiennes promet d'apporter à la radioastronomie ce que la création du télescope spatial Hubble a apporté à l'astronomie optique.

Une des images obtenues avec la version améliorée de l'instrument montre une lointaine galaxie dont s'échappent deux immenses jets de matière. L'image est si précise qu'à l'examen, on constate que la matière d'un des jets a été expulsée dans une série de hoquets supersoniques, chacun caractérisé par sa propre onde de choc. Une image radio de la planète Neptune montre celle-ci telle qu'elle se présente sous sa couche atmosphérique : des terres plus élevées à l'équateur ainsi qu'à proximité des pôles avec un sol plus uniforme aux latitudes moyennes. Évidemment il ne s'agit pas forcément de roc. Dans les coins reculés et glaciaux du système solaire, un tel relief pourrait être constitué de glace ou d'hydrocarbures gelés.

Parmi les choses réalisables avec ce qui s'appelle désormais le VLA Jansky (du nom d'un pionnier de la radioastronomie) figurent un examen approfondi de la naissance des étoiles et des planètes, l'étude de la structure des galaxies et d'autres objets remontant aux débuts de l'Univers ainsi que la recherche d'une vie extraterrestre intelligente.

Ken Tapping est astronome à l’Observatoire de radio-astrophysique du Conseil national de recherches, à Penticton (C.-B.), V2A 6J9.

Téléphone : 250-497-2300
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